Testimony of a psychedelic walk

by Oliver Sutton

It was the most astonishing sunset. Four of us were sitting amongst the rocks and the shrubs of the mountainside and gazing out at the scene in awed silence. We were in a state of tender, grateful openness, brought on by having drunk a brew made from the San Pedro cactus some four hours earlier. However, on that mountainside time meant nothing. We were present. Present with that ancient landscape, present with the receding horizon-lines, each a subtly lighter shade than the one before, evoking a profound impression of space, depth and mythology, present with each other and present, of course, with that majestic, mysterious and yet so familiar orb of pulsating light that we call the Sun. Someone mentioned later how at no point did any of us try to capture that moment. How telling, that in an age of obsessive recording of any image that may be even remotely meaningful or aesthetically pleasing, it didn’t even occur to us to take a picture of this most beautiful and profound of sights. Was it even a sight? Wasn’t it rather a feeling? Didn’t we feel the oranges and reds and yellows as they swam and throbbed over the horizon? And the sun dropping below the line of the horizon was just the beginning. The disappearance of the sun seemed to release colours from the other end of the spectrum. The deep shades of blue and violet, indigo and magenta, all the colours of San Pedro that had been sparkling and rippling across our visual field during the afternoon as if they were playing hide and seek with us, bled into the dusk. No one tried to record the scene but there was a word which suggested itself to us, resonance. I mentioned it at one point and someone else immediately said that this was the word that he had been struggling to find. The Sun and the sky and the entire scene were resonating with the colours of San Pedro and we were resonating along with them.

Such was just one passage of the Psychedelic Society’s Psychedelic Walk on the slopes of the Cabeçó d’Or mountain near Alicante. Led by Sanson, the walk formed a part of a psychedelic retreat that was being run at La Mezquita and I and my partner joined them just for the day. We met Sanson and Carla and the three other participants at a carpark on the mountainside and from there walked along a path through the shrubs and trees for some fifteen minutes until we arrived at a clearing in which to sit. This was to be the first stop where we would drink the brew before continuing to the place that was referred to only as ‘The Tree’. Sitting in a circle, Sanson spoke to us a little about the plan for the day and about San Pedro before pouring out a dark, slightly viscous liquid into a small cup. After saying a few words, he passed it to the first of us. When it was my turn to drink the brew I was struck by how pungent and bitter it was. It was no small task getting it down without gagging. When all who were planning to drink the brew had done so, we continued on our way until we reached a broad, flat area of ground with a large tree at the far end. This was to be our San Pedro playground.

And what a playground it was. As we arrived I already felt the effect of the brew acting subtly on my senses and my awareness. Whilst I’m sure I would have considered the dramatic terrain beautiful under any circumstances, as the San Pedro started to dissolve our culturally conditioned notions of space, time and beauty we increasingly found ourselves in the midst of a landscape which felt ancient, awe-inspiring and a uniquely appropriate setting for experiencing the intoxication of this desert plant. The word ‘playground’ describes quite well the context for the experience that was created by the Psychedelic Society. It was not a therapeutic setting, neither was it a ceremonial setting, although there were elements of ceremony included.

I suppose if pushed to define the setting that was created I would have to include it in that broad and too-vague category of ‘recreational’. We arrived, and over the course of next several hours we hung out at the tree. There were no organised activities except the picnic. Rather, people chatted, went off to sit alone, came back, looked at the scenery, looked at the detail of some plant or rock. My predilection is to drum and chant, so that’s what I did, drumming and chanting with abandon. On a previous occasion Carla had mentioned how simple she found the psychedelic experience- you need only a nice place to hang out and people you get on with and the plant will take care of the rest. The unadorned setting reflected this approach. There was no great effort made to create a particular setting, but the atmosphere was generally relaxed and good humoured and this conditioned the quality of the afternoon we spent on the hillside. Although he mentioned that his role was just about providing the beverage, I’m not sure Sanson’s role is quite so neutral. He is a self-proclaimed activist, advocating not simply the use of psychedelics but social change as well and he wastes no opportunity to promote his vision of social activism. This comes across loud and clear in his songs which I would imagine play a central role in any psychedelic society event. He whips up a storm with the guitar and sings songs both of personal and political liberation.

As the light started to fade around the area by the tree where we had spent the afternoon, and half-hearted attempts were made to get a fire going, Sanson mentioned that he knew of a cave just a short walk away where there he had plenty of firewood stored and that it would be no trouble to make a fire there. I guess this is something else that marks out a Psychedelic Society event from other commercially mediated approaches to taking psychedelics, that have a clearer ceremonial or therapeutic intent. In my experience, these other approaches aim to minimise the element of uncertainty by providing a very clearly defined context in which the unpredictability of the psychedelic experience unfolds. The Psychedelic Society’s approach is a lot looser around the edges. It is a lot closer to the model of taking a psychedelic with friends where any plan is provisional and might change at any moment depending on which way the wind blows. The difference is that Sanson and Carla have a lot of experience and are always on hand to provide whatever reassurance or support might be needed. I talked to one of the participants about this some days later. His feeling was that, whilst some aspects of the overall experience seemed a little improvised, releasing control was precisely what he felt he needed to work on and, as such, he welcomed the looser approach that the Psychedelic Society provided, feeling that it gave him the space not simply for therapy, but also for adventure. And so it was that we left the path and started to climb through the shrubs and over the rocks in the dying light on this unexpected new departure- to find a cave somewhere in the hills drawn by the promise of warmth, shelter and prolonging the adventure.

We arrived at the cave after a short walk and, as often happens on a psychedelic journey when everything is flowing nicely, it just seemed like the best place in the world to be that night. The cave entrance was small and covered by a door which, according to Sanson, had been put there since the last time he visited by someone more enterprising than him. The sense that custodianship of the cave was shared between the various people who cared for it, even though they had never met and made no claim to ownership, resonated nicely with Sanson’s vision of activism. Inside there were various rooms, one of which contained a small sofa and a hearth. We all squeezed in and spent a couple of hours in front of the fire, Sanson playing his songs of freedom on the guitar and rest of us joining in with drums and choruses. Outside the sky was turning a deep shade of midnight blue and the mountain side was dimly lit by the light of the moon accompanied by two stars. To gaze upon the scene was to be moved by an otherworldly beauty. For one night only we were in a place where magic and adventure meet.

Thank you to San Pedro, thank you to the Psychedelic Society.

INSIGHT, un congreso psicodélico en Berlín

De nuevo esta sensación. Me recuerda al afterglow que siento cuando vuelvo a la civilización tras un festival. Sin embargo, esta vez no vengo de un festival, sino de un congreso de cuatro días en la emblemática ciudad de Berlín. Se trata de INSIGHT y lo ha hecho posible la MIND Foundation, una organización alemana sin ánimo de lucro que en muy poco tiempo ha conseguido posicionarse en un nodo bastante importante de la comunidad científica psicodélica.

A diferencia de otros congresos que giran en torno a la temática de los psicodélicos, INSIGHT se caracteriza por presentar una imagen particularmente seria y profesional ya que, ante todo, su intención es capturar la atención y ganarse el respeto de psiquiatras y psicoterapeutas convencionales alejados de los mundos hippies y esotéricos normalmente asociados al consumo de estas sustancias. Se podían vislumbrar varias chaquetas y hasta algún traje, y por supuesto abundaban estilosas camisas florales.

Durante los cuatros días se tocaron varias temáticas importantes aunque el eje central del congreso giraba en torno a la integración de los viajes psicodélicos. Debido a que la pandemia frenó en seco múltiples estudios, no se presentaron demasiados datos nuevos relacionados con las aplicaciones clínicas más allá de los ya conocidos resultados con depresión resistente a fármacos y adicciones. Dentro de este campo, la charla que más me llamó la atención fue la de Henry Whitfield, quien invitó al escenario a Diana, una de sus pacientes, para que ésta compartiera con la audiencia su proceso de transformación usando terapia de aceptación y compromiso asistida con psilocibina. Habiendo nacido enferma y con unos padres incapaces de gestionar el estrés asociado a la enfermedad de su hija, esta paciente vivió una infancia y adolescencia traumáticas que afectaron profundamente a su estado de ánimo y a sus relaciones afectivas.

Diana nos contó cómo, a través de la terapia asistida con psilocibina, y de la mano de Henry, pudo encontrar un amor hacia sí misma y una aceptación hacia su condición médica hasta entonces desconocida. Y a pesar de todos los gráficos que he mirado en el pasado mostrando la mejora psicológica de los participantes en los estudios clínicos, nada se puede comparar con escuchar en primera persona la historia detallada de uno de ellos y ser testigo de cómo, delante de mí ya no se encontraba una mujer asustada y resentida, si no una mujer llena de ganas de vivir y de amar. Más adelante también tuve la oportunidad de conocer a Henry, quien me pareció una persona de una dulzura y gentileza extraordinarias. ¡Espero volver a coincidir con él pronto!

Además de las aplicaciones clínicas, el congreso estuvo bastante enfocado en la forma en la que el uso de estas sustancias debe incorporarse en la sociedad y las precauciones que este movimiento debe tomar. Particularmente impactante fue la charla del Prof. Gerhard Gründer, quien puso mucho énfasis en no sobreestimar el potencial de estas sustancias. El Prof. Gründer hizo una fuerte crítica social, relacionando los problemas de salud mental con la pobreza y, en adolescentes, con la llegada de Facebook y otras redes sociales. A pesar de que el Prof. Gründer habló de cómo la terapia asistida con psicodélicos podía suponer un cambio de paradigma en psiquiatría y defendió como sin lugar a dudas tenía el potencial de ayudar a un cierto porcentaje de la población, insistió mucho en que no son una panacea y en cómo, si queremos mejorar significativamente la salud mental en occidente vamos a necesitar mucho más que introducir el uso de psicodélicos. Aunque creo comprender su mensaje de cautela y estoy de acuerdo con él en que estas sustancias no son para cualquier persona ni pueden solucionar todos nuestros problemas, yo creo ser un poco más optimista. Desde mi punto de vista, las experiencias psicodélicas tienen un gran potencial de transformación individual, y es en esta transformación individual en la que residirá una gran parte de la transformación del sistema que tanto necesitamos. Pero solo el tiempo dirá.

Volviendo al eje de la integración, durante el congreso se ha insistido mucho en cómo la experiencia psicodélica puede no proveer ningún beneficio a la persona si ésta no hace un esfuerzo por darle un significado y por aplicar a su vida las lecciones y realizaciones obtenidas durante el estado alterado de conciencia. En el congreso pudimos aprender sobre dos programas que se han desarrollado con el fin de proveer este servicio a personas que están teniendo estas experiencias fuera de entornos clínicos. Se trata de Beyond Experience y Footsteps. Estos programas han sido diseñados para que individuos que recientemente hayan tenido una experiencia psicodélica puedan reunirse durante unos días en un espacio donde llevar a cabo procesos de integración grupal. Me pareció una idea fantástica que espero podamos implementar en la Sociedad Psicodélica dentro de poco.

Por supuesto, no podían faltar charlas enfocadas en los mecanismos de acción de estas sustancias. Una de las primeras charlas de todo el congreso fue la de Katrin Preller, gran joven científica con un recorrido espectacular. La Dra. Preller ha estudiado y comparado el efecto de varias sustancias en el cerebro y tiene un conocimiento profundo sobre las alteraciones que se dan sobre la actividad cerebral. Recuerdo que en el último INSIGHT se le cedió un muy merecido premio. Este año no acudí a la ceremonia de premios pero vi al Dr.Chris Timmermman, uno de los principales investigadores relacionando la experiencia fenomenológica del DMT con los correlatos neuronales, pasearse con unas flores. Conociendo el gran trabajo de Chris, no me sorprendió que fuese premiado. ¡Enhorabuena Chris!

No quiero alargarme mucho más pero no puedo dejaros sin comentar el claro interés que se respiraba hacia los aspectos más filosóficos e incluso esotéricos de la experiencia psicodélica. Desgraciadamente, las charlas centradas en este contenido se llevaron a cabo en una sala bastante pequeña y para un gran número de personas fue prácticamente imposible acceder a ellas. ¡Ni siquiera haciendo cola 10 minutos antes pude entrar! Al menos tengo el consuelo de que eventualmente podré acceder a estas charlas por internet. Sin embargo, en relación a esta temática, tuve la suerte de atender el estreno de “Descending the Mountain- A story about mushrooms and meditation”, una película rodada en las montañas suizas que captura la unión entre la perspectiva mística de meditadores expertos y la perspectiva materialista de neurobiólogos y psiquiatras y explora si la experiencia psicodélica puede profundizar la práctica meditativa . Claramente, los meditadores disfrutaron enormemente de la experiencia psicodélica, y a diferencia de lo que sucede a veces en entornos clínicos o recreativos, no experimentaron en ningún momento miedo o ansiedad. No será fácil volver a acceder a esta bella película así qué si algún día tenéis la oportunidad de verla, ¡no la dejéis pasar!

Además de las múltiples charlas, la conferencia ofrecía interesantes actividades inmersivas. Hubo, por ejemplo, una sesión con Wavepaths, una plataforma diseñada por Mendel Kaelen con la intención de, a través de la música, ofrecer experiencias profundas a los oyentes. Durante esta hora todos los miembros de la sala cerramos los ojos mientras una música de intensidad progresiva actuaba de guía. Puedo confesar que, al menos para mí, este fue un momento de liberación emocional similar al obtenido durante prácticas meditativas.

El congreso también ofrecía la posibilidad de probar la lámpara Lucía, una instalación de luz estroboscópica capaz de alterar el estado de conciencia, aunque la instalación que más me llamó la atención conceptualmente fue una llamada PerSonar, enfocada en alcanzar estados alterados de conciencia a través de las vibraciones de la voz humana propia amplificada con dispositivos tecnológicos. No tuve la oportunidad de probarla ya que cuando fui había una larga lista de espera, pero todo el mundo con el que hablé quedó gratamente impactado. ¡La próxima vez me apuntaré a la lista al principio del congreso!

¿Qué más puedo contar? Hasta ahora solo he hablado del aspecto más informativo del congreso, sin embargo, estos eventos tienen un enorme componente social y he de confesar que a medida que voy a mas conferencias este componente va ganando peso frente al componente mas intelectual informativo. Al fin y al cabo, una siempre puede ver las charlas o leer los estudios en otro momento, pero la oportunidad de conocer a las grandes mentes detrás de este movimiento solo se da cuando estamos todos bajo el mismo techo, y es fantástico. Es fantástico reunirse con amigos de congresos previos, así como hacer nuevas amistades. Aunque no siempre es fácil. Creo que no estoy sola al sentir que en estos entornos una siente una fuerte presión por decir algo inteligente, ya sea una gran pregunta, una gran crítica o una idea interesante sobre investigaciones futuras. Como tal, lo cierto es que suelo llegar llena de miedos e inseguridades, y en más de una ocasión tengo alguna interacción que me quita el sueño por las noches. “¿Por qué dije aquella tontería? ¡Tenía que haber contestado esto otro!” Sin embargo, al final del congreso llega el momento de la fiesta, y aquellas personas que una ha mitificado tras verlas en el podio dando una excelente charla, se convierten en eso, personas. Personas con las que reír y bailar, y hasta con las que compartir miedos y abrazos. Y siempre, siempre, siempre, en cuestión de días, esa sensación inicial de inseguridad, se transforma en una sensación profunda de gratitud y felicidad. Y al igual que cuando vuelvo de un festival, hay un pensamiento que destaca en mi mente y una impaciencia en mi corazón. ¿Cuándo es el siguiente?

Artículo escrito por Irene de Caso.